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지구를 지켜주는 산호초, 경이로운 자연의 산물
  • 박희정 기자
  • 승인 2020.06.10 10:03
  • 호수 129
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자연에서 가장 가치 있는 요소들 중 하나는 산호초다. 산호는 바다에서 가장 다양한 종들이 서식하는 수중 열대우림이라 할 수 있다. 이 산호가 이루는 세계는 지구상에서 가장 독특하고 중요한 생태계를 만들며 살아있는 생물들로 가득 차 있다. 물속에 사는 종들뿐 아니라 육지에서의 우리의 삶에도 산호초는 매우 중요하다.

 

지구생태계에서 산호초가 중요한 이유

산호초는 전체 해양생물의 4분의 1을 지탱하고 있는데, 그들은 약 100만에서 900만 종으로 추정된다. 물밑 도시와도 같은 이 산호의 세계는 인간에 의해 건설된 것들을 왜소하게 만든다. 산호초는 해양생태계에서 가장 작은 것부터 가장 큰 것에까지 수많은 종의 라이프 사이클에서 매우 중요한 역할을 한다. 산호초는 그들에게 먹이를 제공하고, 돌보며, 청소까지 해주곤 한다.

산호초는 우리의 해변을 건설하는 데도 도움을 준다. 해변의 모래는 종종 부서진 조개의 산물로 생각되지만, 사실 많은 해변의 모래 대부분은 부서진 산호골격의 산물이다. 게다가 어떤 산호초 생물들은 산호 소비의 결과로 모래를 생산한다. 예를 들어, 몸집이 큰 앵무새 물고기는 연간 최대 1톤의 모래를 생산하는 것으로 추정되고 있다.

뿐만 아니라 산호초는 오염으로부터 우리 근해의 물을 깨끗하게 유지하는 데 도움을 준다. 많은 산호는 필터 공급자로서, 물속에서 미립자 물질을 소비한다. 이것은 그러한 입자들이 해저에 정착해 해로운 물질로 바다를 더럽히는 것을 방지한다.

좀더 범위를 넓히자면, 산호초는 또한 해안을 침식시키고 재산을 손상시키거나 생명을 위협할 수 있는 폭풍과 파도에 대항하는 천연 완충제 역할을 한다. 이는 그들의 복잡한 모양과 그들이 만드는 수중벽에 의해 가능해져 들어오는 파도의 강도를 감소시키는 데 도움을 준다. 오늘날 기후변화가 폭풍의 강도와 빈도를 증가시키고 있기 때문에 산호초가 제공하는 보호는 점점 더 중요해지고 있다.

산호초는 분명 지구의 다른 생태계와는 다르다. 이 아름다운 산호초들은 풍부한 식물과 동물 생활을 지원할 뿐 아니라, 우리에게도 귀중한 자원을 제공하고 삶의 질을 향상시킨다. 

 

산호초가 인간생활에 제공하는 혜택은?

산호초는 5억 명의 사람들에게 식량 안보와 생계를 제공한다. 전 세계 30억 인구의 단백질 공급량 1위인 건강한 어장을 유지하기 위해 산호초는 필수적이다. 해안에서 멀리 떨어져 산다고 하더라도, 우리가 먹는 물고기는 산호초에서 왔을 가능성이 있다. 산호초가 지원하는 어종은 4000여 종이며, 매년 제곱킬로미터 당 약 15톤의 어류가 건강한 산호초에 의해 생산될 수 있다.

또한 이 산호초 덕분에 어업과 관광은 세계 경제를 위해 매년 수천억 달러를 벌어들이고 있다. 매년 수백만 명의 스노클러와 스쿠버 다이버들이 그들의 아름다움을 보기 위해 몰려들고 심지어 더 많은 여행객들이 그들이 지키는 해변을 즐긴다. 이것은 호텔이나 레스토랑과 같은 곳에 관광 기반 생계수단을 제공한다.

이뿐 아니라 새로운 의약품과 영양보충제는 산호초에 사는 많은 종에서 발견되는 화학적 화합물에서 개발되고 있다. 과학자들은 수십 년 동안 숲 생태계를 통해 그러한 개발에 의존해왔는데, 최근 들어 산호초에 의해 제공되는 가능성들을 탐구하기 시작한 것이다. 이것은 우리가 산호초에서 어떤 강력한 약들이 생겨날 수 있는지에 관한 가능성의 일부만을 확인한 것에 지나지 않아 앞으로가 더 기대된다.

산호초가 자라는 해안가에 사는 사람들과, 수면 아래로 잠수해서 그들의 놀라운 색깔과 생명을 본 적이 있는 사람들에게, 산호초는 돈에 얽매이지 않는 가치를 가지고 있다. 여러 자원과 서비스를 우리에게 제공하는 것 외에, 그것들은 우리 지구상의 생명의 복잡성과 아름다움을 눈부시게 표현하고 있다. 산호초는 이미 그들의 존재 자체로 세상을 더 장관으로 만들어준다. 

 

산호초가 없는 세상은?

남획, 해안개발, 오염은 모두 산호초의 주요 위협이다. 그러나 지금 산호초에 대한 가장 큰 위협은 기후변화다. 바다는 기후변화에 의해 발생하는 열의 93% 이상을 흡수했다. 산호초는 기후변화에 가장 취약한 생태계인 만큼 이는 산호초를 직접적인 위험에 빠뜨린다.

만약 산호초가 사라진다면, 세계의 수천 종의 물고기들은 식량원, 포식자로부터의 보호를 받지 못할 것이다. 해안 지역사회는 그들이 생존하는 데 필요한 주요 식량과 수입원이 없어지게 된다. 게다가 이러한 지역사회의 주요 수입원인 관광산업은 급감할 것이다.

우리는 산호초를 잃어버릴 여유가 없다. 그들에게 의존하는 수십억 명의 사람들에게 충격을 주는 것 외에, 산호초의 상실은 우리 역사에 위험한 순간을 만들 수 있기 때문이다. 단일 종뿐 아니라 우리 모두가 의존하는 지구생태계 전체를 잃게 될 수 있는 것이다.

세계의 많은 과학자들과 단체들은 여러 방법을 동원해 산호초를 보존하기 위해 노력하고 있다. 어업과 오염 등 산호초에 대한 지역적 위협을 제한하기 위해 해양보호구역과 보존구역을 조성하는 것이다. 이는 기후변화에 자연적으로 덜 취약한 지역에서 특히 중요하다. 산호초가 회복될 수 있도록 돕고 주변 산호초가 자생할 수 있는 능력을 향상시키기 위한 복원사업도 전 세계적으로 진행되고 있다. 하지만 안정화되지 않고 있는 기후의 변화는 이러한 노력이 더 빠르고 넓게 진행돼야 함을 알려준다.

산호초 위기와 행동의 필요성에 대한 인식을 높이는 것을 돕는 것은 개인이 산호초를 보호하는 데 도움을 줄 수 있는 가장 좋은 방법 중 하나다. 사람들은 종종 산호초를 중요한 생태계가 아니라 휴일에 감탄할 만한 예쁜 장소라고 생각한다. 그러나 산호초는 지구상의 어느 곳보다 헥타르 당 더 많은 생명을 지탱한다. 인식 부족 때문에 산호초 보존이 우선순위 문제에 뒤쳐지지 않도록, 그들을 보존하는 행동에 대한 사람들의 지지가 필요하다. 그것은 큰 차이를 만들 수 있다.

박희정 기자  doban03@hanmail.net

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